太平天國運動中,為什麼英國最後選擇了幫助清朝?

太平天國運動是清朝中期的「內亂」,雖然只歷時短短二十年,卻深深影響中國歷史的發展。太平天國的勢力擴及六百多個城市、十八個省份,絕非單單「農民起義」可以達到的成果。

從「太平軍能夠一路打下江南一帶」這件事來看,不可否認其勢力之廣大,但他們進軍上海的過程卻不像過去一樣順遂。太平軍在上海的戰事有勝有敗,這之中除了受到清軍軍力的影響,更受到外國勢力的牽制,最終導致太平天國敗亡。

在眾多外國勢力中,影響最大的就是第一個和清朝開戰的英國了。但是為什麼在太平天國運動中,英國人會選擇和清朝站在一起,而不是幫助同樣宣稱是基督同胞的太平天國呢?

要知道在國際局勢上,沒有永遠的敵人也沒有永遠的朋友,所以說答案很簡單——「只有利益才是一切」。對日不落帝國來說,商業利益才是最重要的;但是這並不代表英國從一開始就選好邊站了。

1853 年,太平天國爆發的第三年,英國外相羅素勛爵收到駐華全權公使濮亨所寫的一份報告書,內容提到英國對太平天國的態度:

無論其行動如何以及其動向如何,在謹侯朝命之間吾已決定:在任何形式下絕不左袒中國政府而加以干涉。因為吾信吾之干涉,雖或在最初時可得完全不同之結果,但適足以延長其戰爭而已。[1]

也就是說,在最初時,英國政府打算對中國情勢保持中立。不過,隨著戰事演變,英國不得不改變想法。透過以下的大事年表[2],也許可以一探究竟。

從圖表中可看出,使英國轉變心意的關鍵極有可能在於上海。在太平天國爆發之前,英國就因鴉片戰爭而在上海獲取不少商業利益,特別是能在上海開港通商。

沒幾年後,英國為了榨取更多利益,要求和清朝朝廷換約,但是並沒有成功。後來藉由亞羅號事件的爆發,英法組了聯軍攻打北京,俗稱「第二次鴉片戰爭」。當時英國對太平天國的態度,並沒有受到清朝戰爭而改變,主要是因為英國在中國南北方的戰場是分開的,而且主事的人也不同。

紅色部分為太平天國的勢力範圍 (Source: Zolo [CC BY-SA 3.0])

不過,當太平軍威脅到上海的時候,英國的態度就改變了。與此同時,英國在北京已經成功和清朝簽訂了《天津條約》和《北京條約》,清朝承諾給予英國更多權利,加深英國和清朝共同攻打太平軍的意願。

但是為什麼上海能夠影響英國的決策呢?

首先,從「維持秩序」的角度思考,英國來到中國的目的只有一個,那就是賺錢通商,而想要好好賺錢,就必須先有良好的社會秩序。

自從上海成為外國的通商口岸後,儼然成了中國的國中之國,即便在上海外灘上,各國領事館也有各自的規矩,但共通點在於,只要是掛上外國的旗子,實際上就不歸清朝管轄。所以當英國有了上海這塊寶貝之後,當然會希望它不受戰事困擾。

相反地,太平天國卻為上海帶來兩種威脅── 難民和戰爭。

當太平軍一一攻下江南各城時,許多有錢、從商的人們,為了避免受到戰爭波及,紛紛湧入上海成為難民,尋求外國勢力的保護。上海一下子乘載了這麼多難民,當然無可避免地出現不少社會問題,例如:衛生、難民窟、秩序散亂等等,這些都嚴重影響英國的商貿事業。

不僅如此,戰爭本身也對上海造成直接威脅。當太平軍宣告絕對會拿下上海時,不只英國、其他洋商也憂心忡忡,擔心他們在上海的投資會因為太平軍到來而一夕化為烏有。所以在「維持秩序」這個層面來看,英國出手攻打太平軍,十分合情合理,也算是自保。[3]

但除了維持社會秩序外,深遠的「通商利益」才更是影響英國最後決定和清朝聯手的原因。

英國在中國的目的不外乎就是商業利益。自從茶葉傳進英國之後,大大改變了英國人的飲食習慣,甚至成為英國人的生活必需品。英國政府也因此對茶葉徵 100% 的進口稅,從茶葉獲得的豐厚收入讓英國十分重視茶葉貿易。

向中國購買大量茶葉的同時,英國也希望平衡與中國的貿易,鴉片正是被選中的商品。清朝買鴉片,英國買茶葉,兩邊各取所需,維持貿易平衡。

而除了這兩項商品,還有一個不容忽視的,就是來自美國的棉花。英國用匯票向美國買棉花;美國把英國匯票兌換成美國匯票後,拿去買中國的茶葉;中國將收到的美國匯票兌換,再拿去跟英國人買鴉片;而英國人把售賣鴉片的所得,拿去向中國買茶葉。匯票經過中間一層一層的兌換,所值遠超過一開始向美國買棉花的價格,真的是發大財。

但是太平天國卻擋了英國人的財路,一次牽涉鴉片與茶葉這兩項貿易,直接觸犯到英國人的本命。所以要說英國人「真正」決定攻打太平軍的理由,就是通商利益了。

南京附近的太平軍海戰(Source: wikipedia)

從茶產業來看,太平天國活動的範圍與中國東南茶葉產區重疊。當太平軍橫掃各處時,當地農耕的人民也會跟著離開。也就是說,種茶的人口流失了,戰亂使得茶葉產量變少,英國人並不樂見這種情況發生。

若從鴉片產業來看,鴉片是英國人賺錢的工具,當年甚至為此和中國打了場鴉片戰爭。在簽訂《南京條約》後,英國終於可以享有較多貿易特權,但是太平天國卻堅持反對鴉片。太平天國創始人洪秀全曾寫過〈戒鴉片詩〉表明其堅定立場,名將忠王李秀全在致書給上海洋商時,也言明會盡力滿足通商之便,唯獨鴉片不行。

由此可見,英國攻打太平天國的理由實在非常充分,特別是在與清朝朝廷簽訂《天津條約》和《北京條約》後,不但擁有各種特權,甚至可以自由買賣跟進口鴉片。

與此同時,美國國內即將爆發因黑奴問題而起的南北戰爭,直接衝擊了棉花產業,一時之間,英國的茶葉、鴉片、棉花都岌岌可危。所以當確定鴉片貿易在中國的合法性後,英國終於正式放棄了中立立場,和清軍聯手攻打太平天國。

有了英國等外國軍隊的協助,清朝順利的解決了太平天國運動。但是從歷史發展來看,對垂垂老矣的清朝來說,這似乎也不是什麼可喜之事,過不久便受到外國勢力的瓜分,也許正應了當年奕訢那句「只要我們能平亂,對外國要求樣樣都會照辦」吧!

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[1] 楊家駱,《太平天國文獻彙編六》(臺北:鼎文書局,1973),〈英國政府藍皮書中之太平天國史料〉,頁882。

[2] 參考自史蒂芬˙普拉特,《太平天國之秋》,頁430-439,以及杜文瀾,《太平天國戰記》(臺北:廣文書局,1961)。

[3] 樂炳南,《太平天國忠王李秀成年譜》頁142。

參考資料

  1. 吳繩海,《太平天國史》複印本(北京:中國圖書館學會高校分會委託中獻拓方電子製印公司複印,2007)。
  2. 王國平,《太平天國史論》(蘇州:蘇州大學出版社,2011)。
  3. 崔之清,《太平天國戰爭全史》(南京:南京大學出版社,2002)。
  4. 史蒂芬˙普拉特,《太平天國之秋》(新北:衛城出版社,2013)。
  5. 樂炳南,《太平天國忠王李秀成年譜》(臺北:臺灣商務印書館股份有限公司,1981)。
  6. 楊家駱,《太平天國文獻彙編》(臺北:鼎文書局,1973)。
  7. 杜文瀾,《太平天國戰記》(臺北:廣文書局,1961)。
  8. 羅爾綱,《太平天國史綱》(不詳:不詳,1936)。
  9. 簡又文,《太平天國全史》(香港:簡氏猛進出版,1962)。
  10. 簡又文,《五十年來太平天國史研究》(香港:香港中文大學,1964)。